US Park Service Nixes Sofortige genetische Rettung von Isle-Royale-Wölfen

Das nächste Kapitel in der langjährigen wissenschaftlichen Geschichte der Isle Royale-Wölfe in Michigan wird keine dramatische genetische Rettung enthalten. Nach zweijähriger Überlegung gab der National Park Service (NPS) diese Woche bekannt, dass er keine Wölfe auf dem Festland einführen wird, um die genetisch inzüchtete und schrumpfende Wolfspopulation auf der abgelegenen Insel wiederzubeleben. "Die Entscheidung ist, nicht einzugreifen, solange es eine Brutpopulation gibt", sagt die Superintendentin des Isle Royale Nationalparks, Phyllis Green, gegenüber Science Insider

Isle Royale im Oberen See ist ein Wildnisgebiet, in dem man bisher nur die Hände frei hatte. Doch ein neuer Rekordrückgang der Wolfszahlen und der Welleneffekte auf die Elche und Wälder der Insel überzeugte Forscher, die das Raubtier-Beutesystem untersuchten, dass die genetische Rettung der Wölfe eine ökologische Notwendigkeit war. Die Entscheidung, keine Wölfe einzuführen, ist für viele Wissenschaftler enttäuschend, die sich mit dem NPS über seinen Plan beraten haben

Der Wildtierökologe Rolf Peterson von der Michigan Technological University (MTU) in Houghton, der seit 1970 die Isle-Royale-Wölfe untersucht, merkt an, dass die Ankündigung des Parkdienstes keine Erwähnung der Funktionsweise oder der Gesundheit des Ökosystems enthält. Er und MTU-Mitarbeiter John Vucetich planen eine Reaktion auf die NPS-Entscheidung, die sie nächste Woche veröffentlichen werden. Sie wird ihrem Jahresbericht über die Feldforschung in diesem Winter, dem 56. Studienjahr, beigefügt. »Ich bin sicher, dass das Wort enttäuscht in unserer Erklärung stehen wird«, sagt Peterson.

Der Evolutionsbiologe Robert Wayne von der University of California in Los Angeles, einer von mehreren Wissenschaftlern, die an frühen Konsultationen mit dem Parkservice beteiligt waren, ist einer ähnlichen Ansicht. Eine frische Infusion von Wölfen hätte Forschern auch eine ungewöhnliche Gelegenheit für experimentelle Arbeiten geboten. Solche Studien könnten nützlich sein, um andere isolierte und bedrohte Wildtierpopulationen weltweit zu verstehen. »Vielleicht ist es zu viel, den [Parkservice] um ein Experiment zu bitten«, sagt er.

Der Wildbiologe L. David Mech von US Geological Survey, der zu Beginn seiner Karriere auf der Isle Royale Wölfe studierte, glaubt jedoch, dass NPS den richtigen Ruf hatte, indem er das, was er als „Warten auf die Uhr“ bezeichnete, fortsetzte

Laut NPS wird eine genetische Rettung überdacht, wenn beispielsweise alle männlichen oder weiblichen Wölfe sterben oder wenn Elche die Vegetation der Insel überqueren. Es gab keine Analyse oder einen Bericht zur Untermauerung seiner Entscheidung heraus, die Teil einer umfassenderen Managementplanung und einer Umweltverträglichkeitsprüfung ist, aber Green sagt, Details des Plans werden in diesem Herbst veröffentlicht. Der Managementplan für die Insel sieht vor, wie sich der Klimawandel auf Wölfe, Elche und die Vegetation auswirkt.

Laut Green war die Geburt von drei Welpen von Isle Royale-Wölfen im vergangenen Sommer ausschlaggebend für die Entscheidung. Die Welpen überlebten den brutalen Winter, zwei Erwachsene jedoch nicht. Damit liegt die offizielle Zahl der Wölfe der Insel bei neun. Die Zahl der Elche hat sich in den letzten drei Jahren verdoppelt. »Wir haben bereits den ökologischen Wert der Wölfe verloren«, sagt Peterson, weil die Raubtiere die Elchherde nicht mehr aussortieren können, um ihre Zahl in Schach zu halten. Eine neue Analyse von Vucetich, Peterson und anderen korreliert einen Rückgang der Wolfsjagd von Elchen mit einer Zunahme der Wolfsinzucht

Die Wolfspopulation ist eindeutig ein Inzuchttier und weist Anzeichen von Skelettdeformitäten auf, die möglicherweise zu der verringerten Elchprädation beitragen. Eine separate DNA-Analyse, die in Kürze in Conservation Genetics veröffentlicht werden soll und auf Wolfsblut und Scheiße basiert, die im letzten Jahrzehnt gesammelt wurden, argumentiert jedoch, dass die Wölfe nicht so isoliert waren, wie normalerweise angenommen. 1997 schloss sich ein Einwanderer vom Festland der Bevölkerung an und seine Gene dominierten die Inselbevölkerung, ein gut dokumentiertes und mittlerweile weithin bekanntes Ereignis. Darüber hinaus argumentieren Forscher nun, dass andere Wölfe auf dem Festland in früheren Wintern dasselbe getan haben könnten, als sich Eis häufiger zwischen der Insel und Kanada bildete, aber unentdeckt blieb.

Im vergangenen Winter bildete sich zum ersten Mal seit 2008 wieder eine Eisbrücke, die 16 Tage dauerte. Forscher beobachteten keine Neuankömmlinge auf der Insel, dokumentierten jedoch erstmals den Wolfsverkehr in umgekehrter Richtung. Einer der Erwachsenen mit Funkhalsband, der von Isle Royale, einer einzigen Frau mit dem Spitznamen Isabelle, verloren wurde, wurde am 8. Februar am nordöstlichen Ufer von Minnesota tot aufgefunden. Eine spätere Autopsie ergab die Todesursache: ein Schuss in die Brust.