US-Antarktisforscher taumeln noch immer von der Abschaltung im Oktober

Das 16-tägige Herunterfahren der US-Regierung im vergangenen Herbst ist für die meisten Amerikaner eine ferne Erinnerung. Die negativen Auswirkungen ziehen sich jedoch noch immer durch die aktuelle Forschungssaison in der Antarktis, die diesen Monat endet. Und die Polarwissenschaftler werden auch im nächsten Jahr ihre Auswirkungen spüren.

Die Abschaltung, die am 1. Oktober begann, nachdem der Kongress kein Budget für 2014 verabschiedet hatte, wirkte sich auf die Logistik der National Science Foundation (NSF) aus, die jährlich mehr als 300 Millionen US-Dollar für die Unterstützung von Wissenschaftlern auf dem gefrorenen Kontinent ausgibt. "Wir haben einen guten Monat unserer normalen Saison verloren", schätzt Scott Borg, Leiter des Antarktis-Wissenschaftsprogramms der NSF. »Es sind Opportunitätskosten, auf die Sie keine Zahl setzen können.«

Ein großes Problem war das schlechte Timing des Herunterfahrens. Es geschah gerade, als NSF sich darauf vorbereitete, seine umfangreichen wissenschaftlichen Ressourcen in Antarktislabs, Ballonstartplätzen, Feldstationen und dergleichen für den jährlichen Ansturm von Wissenschaftlern während des kurzen australischen Sommers wieder zu eröffnen. Ohne die Autorität, Geld auszugeben, musste NSF die Richtung umkehren und mit der Überwinterung dieser Einrichtungen beginnen, damit sie auf unbestimmte Zeit stillgelegt werden konnten. Und das bedeutete, dass sie nicht einsatzbereit waren, als der Kongress schließlich eine vorübergehende Haushaltsmaßnahme verabschiedete, die es den Agenturen ermöglichte, am 17. Oktober wieder zu eröffnen.

NSF war bereits mit den Auswirkungen der Sequestrierung konfrontiert. Die Kürzung des Budgets aller Agenturen um 5% wurde im März letzten Jahres wirksam. Borgs Budget für die Antarktisforschung war von 68 Millionen US-Dollar im Jahr 2012 auf 64 Millionen US-Dollar im Jahr 2013 gesunken, und es blieb auf diesem Niveau gemäß der befristeten Vereinbarung, die verlängert wurde, bis der Kongress im vergangenen Monat ein endgültiges Budget für 2014 genehmigte.

Zusammen führten diese beiden Ereignisse zu einer Blockade, die NSF dazu zwang, die Arbeit an einem Dutzend wissenschaftlicher Projekte, die in der laufenden Saison durchgeführt wurden, zurückzufahren. Und den Wissenschaftlern mit weiteren 17 Projekten in diesem Jahr wurde mitgeteilt, dass sie bis zum nächsten Jahr warten müssen. Die Umstrukturierung dieser insgesamt 29 Projekte hat wiederum zu weiteren logistischen Problemen geführt.

Für die zurückgestellten Projekte müssen die Programmmanager einen Teil des Geldes abrufen, das sie für die nächste Runde der Finanzhilfevorschläge vorgesehen hatten. Dadurch wird der Wettbewerb um verbleibende Mittel noch härter als sonst. Aber es wird neue Auszeichnungen geben: Nachdem Borg gegenteilige Gerüchte gehört hatte, sandte er in der vergangenen Woche einen Brief mit dem Titel "Sehr geehrter Kollege", in dem er den Wissenschaftlern mitteilte, dass sein Programm noch offen sei, und ermutigte sie, Vorschläge vor dem 15. April einzureichen .

»Der Sinn des Briefes war zu sagen:» Hey, so schlimm ist es nicht «, sagt Borg zu Science Insider. "Ja, wir stehen vor schwierigen fiskalischen Realitäten, aber wir wollen nicht, dass die Leute aufgeben."

Er räumt jedoch ein, dass die Stundung wahrscheinlich bedeuten wird, dass wir nächstes Jahr weniger Neuanläufe haben werden. Aber wir haben es nicht geschafft, irgendetwas Neues zu machen. «

Zum Glück für Borg und NSF sind die Wissenschaftler der Antarktis kein Unbekannter. Trotzdem war das vergangene Jahr eine echte Herausforderung für Ralph Harveys Meteoritensammlerteam.

Harvey, ein Planetengeologe an der Case Western Reserve University in Cleveland, Ohio, hatte ursprünglich geplant, ab Ende Dezember sechs Wochen lang ein Dutzend Menschen zu zwei vielversprechenden Standorten in der Miller-Reihe der Antarktischen Trockentäler zu entsenden. Obwohl das Team von der NASA finanziert wird, verlässt es sich auf NSF für die umfassende logistische Unterstützung, die erforderlich ist, um das Team vor Ort einzusetzen.

Durch die Sequestrierung hatte sich die Größe des Teams dieser Saison bereits um ein Drittel verringert. Und nach dem Herunterfahren sagte Harvey, dass "der Wunsch der NSF, die Menschen zu unterstützen, seinen Rahmen sprengt". Da weniger Flugzeuge und Besatzungen zur Verfügung standen, wurde das Team in zwei Gruppen im Abstand von drei Wochen auf die Eisdecke transportiert. Obwohl Harvey sagt, dass es dem Team nie an den notwendigen Nahrungsmitteln, Treibstoffen und Kleidungsstücken mangelte, um den rauen Bedingungen standzuhalten, verfügte die erste Gruppe nicht über genügend Taschen, Klebeband und ID-Tags, um alle gefundenen Gesteinsproben zu verarbeiten.

Aufgrund des guten Wetters konnten sie ihre drei gemeinsamen Wochen optimal nutzen, und es gelang dem Team, 330 Proben zur McMurdo Station, dem Drehkreuz der US-Operationen, zurückzubringen. Die Gesteine ​​werden in großen Gefriertruhen aufbewahrt, die ihre chemischen Signaturen bewahren. Anschließend werden sie zum Johnson Space Center der NASA in Houston transportiert, wo sie charakterisiert, katalogisiert und an Wissenschaftler verteilt werden, die sie gerne untersuchen möchten.

Aber Mutter Natur hatte andere Pläne. Letztes Wochenende hat ein Sturm den Eispier in McMurdo zerstört und das Schiff daran gehindert, die Gefriergeräte zu beladen. (Klicken Sie hier, um einen Bericht über die Probleme und Bilder im Ice Dock zu erhalten.) „In diesem Jahr werden wir also keine Exemplare nach Hause bringen“, erklärt Harvey. "Ich hasse es, den Begriff" perfekter Sturm "zu verwenden, aber dies war der letzte in einer Reihe außergewöhnlicher Ereignisse in dieser Saison."

Harvey arbeitet jetzt mit NSF zusammen, um einen Weg zu finden, die Proben bei McMurdo für ein ganzes Jahr aufzubewahren. "Niemand verschiebt gerne die Charakterisierung", sagt er. "Aber zum Glück habe ich keine Doktoranden, die für ihre Abschlussarbeiten von ihnen abhängig sind."

Dies ist bei Ross Powell, einem Geologen an der Northern Illinois University in DeKalb, nicht der Fall. Powell ist Chefwissenschaftler für das WISSARD-Projekt, ein mehrjähriger Versuch, in den subglazialen Lake Whillans zu bohren, der unter dem gefrorenen Kontinent in das Rossmeer fließt. Die Arbeiten sollten diese Saison mit einer Reihe von 800 Meter tiefen Löchern abgeschlossen werden, die entlang der gesamten Strecke gebohrt wurden.

Das Projekt erfordert umfangreiche logistische Unterstützung. Das Team muss 1000 Kilometer von der McMurdo Station zu einem Feld fahren, einer fast zweiwöchigen Fahrt mit dem Eistraktor. Sie bereiten den Bohrvorgang vor und stürzen sich in eine Woche ununterbrochener Wissenschaft. Dann müssen sie die Rückfahrt machen.

Aber das Herunterfahren hat diese Pläne stark beeinträchtigt. Aufgrund der komplexen logistischen Anforderungen des Projekts entschied sich NSF, das sogenannte Groundling-Line-Projekt in die nächste Saison zu verschieben und 30 der 38 Mitglieder des Teams hoch und trocken zu lassen. (NSF unterstützte acht Wissenschaftler der University of California, Santa Cruz, logistisch bei der Erfassung und Aktualisierung von Daten in Bohrlöchern, die in früheren Saisons gebohrt wurden und nicht in den See selbst münden.)

Im vergangenen Monat gab NSF Powell grünes Licht, um im kommenden Januar eine so genannte „Cut-Down-Version“ des Projekts zu planen. Es wird weniger Menschen bedeuten und nur ein statt drei Bohrlöcher in den See lassen. "Wir wollten den vollständigen Übergang von Grounded zu Full Floating untersuchen", sagt Powell. "Aber NSF sagte, wir können nur ein Loch machen, also haben wir einen Punkt in der Mitte ausgewählt."

Das Herunterfahren forderte auch einen psychologischen Tribut an einem neuen Ph.D. Student Powell hatte für das Projekt angeworben. Der Student hatte bereits zwei Artikel aus einem Kernprojekt in der Arktis als Teil seines Master-Abschlusses an einer anderen Institution veröffentlicht, sagt Powell: „Und er war auf einem wirklich hohen Niveau. Aber der Schock, diese Feldsaison absagen zu lassen, war so demoralisierend, dass er sich entschied, das Programm zu verlassen und sich einen Job zu suchen. Er war ein großartiger Schüler, und es tut mir sehr leid, ihn zu verlieren. “

Laut Borg hat NSF die Auswirkungen auf Studenten und Nachwuchsforscher bei der Entscheidung berücksichtigt, welche Projekte in diesem Jahr unterstützt werden sollen und welche aufgeschoben werden müssen. „Wir diskutieren mit allen 17 PIs, wie es nächstes Jahr weitergehen soll“, fügt er hinzu.

Obwohl Borg noch auf sein Budget für das Geschäftsjahr 2014 wartet, das im September endet, hofft er, dass es sich dem Niveau von 2012 annähert.