Durch Gewitter ausgelöste Asthmaanfälle werden in Australien unter die Lupe genommen

Durch Gewitter ausgelöste Asthmaanfälle werden in Australien unter die Lupe genommen

Von Katherine KorneiJan. 25, 2018, 13:55 Uhr

Am 21. November 2016 polterte ein abendliches Gewitter über den australischen Bundesstaat Victoria - ein normales Frühjahrsereignis mit ungewöhnlichen Folgen. "Wir haben heute Abend nach dem Wetter eine Zunahme der Atembeschwerden gesehen", twitterte Ambulance Victoria um 20.40 Uhr. Das würde sich als Untertreibung herausstellen: Tausende von Menschen mit Atemnot wurden in Krankenhäuser eingeliefert, und mindestens neun starben. Gewitterasthma hatte wieder zugeschlagen.

Das Gewitterasthma, das erstmals in den 1980er Jahren festgestellt wurde, ist ein Phänomen, das Meteorologen gerade erst zu verstehen beginnen. Laut Andrew Grundstein, Klimawissenschaftler an der Universität von Georgia in Athen, sind hohe Pollenmengen in der Luft sowie Gewitterwinde erforderlich, um Pollenkörner aufzufegen und sie auf eine gefährdete Bevölkerung abzuleiten. Er schärft jetzt das Bild. Anfang dieses Monats präsentierte er auf einem Treffen der American Meteorological Society in Austin eine Studie über sieben Asthmaereignisse bei Gewittern in Melbourne, der Hauptstadt von Victoria und dem Epizentrum dieses seltsamen Zusammenflusses von Meteorologie und Medizin. Er fand ein gemeinsames Muster: Alle sieben zeigten hohe Pollenwerte, mehrere Sturmzellen und starke, aber nicht schädliche Winde.

Ende letzten Jahres stellte Victoria ein Prognosesystem vor, das die Bewohner 3 Tage vor einem möglichen Gewitterasthma-Ereignis warnt. Die Vorhersage basiert auf den Pollenwerten und der wahrscheinlichen Stärke von Windböen bei Stürmen, sagt Jeremy Silver, ein Atmosphärenforscher an der Universität Melbourne, der mit Grundstein zusammenarbeitet. Aber es ist kein perfektes System. "Das ist ein bisschen rudimentär", sagt Silver. "Es wird Fehlalarme geben." Grundstein und Silver hoffen, die Vorhersagen zu verbessern, indem sie die Arten von Gewittern bestimmen, die in der Vergangenheit gefährlich waren. "Die Arbeit, die wir leisten, kann dazu beitragen, dieses Warnsystem zu verfeinern", sagt Grundstein.

In Nordamerika, Europa und im Nahen Osten wurde über Asthma-Gewitter berichtet. Laut Grundstein kommen die Zutaten für schwere Zwischenfälle in Melbourne zusammen: in der Nähe liegende Felder mit pollenproduzierendem Roggengras, regelmäßige Gewitter und eine große Bevölkerung. Die aufsteigenden konvektiven Aufwinde, die Gewitter treiben, fegen Pollenkörner auf und senden sie kilometerweit in den Himmel, wo sie auf hohe Luftfeuchtigkeit stoßen. Wissenschaftler glauben, dass ein Korn, wenn es Feuchtigkeit aufnimmt, aufquellen und in Hunderte kleinerer Stücke aufbrechen kann. Dieser Pollensplitter ist für die Lunge weitaus gefährlicher als das gesamte Pollenkorn, sagt Guy Marks, ein Atemwegsarzt an der Universität von New South Wales in Sydney, Australien, der sich mit Gewitterasthma befasst. "Sie sind klein genug, um in die unteren Atemwege zu gelangen und eine Entzündungsreaktion auszulösen." Und in der richtigen Art von Gewitter reiten diese Fragmente auf kühleren Fallrohren, die auf die Erdoberfläche prallen und seitliche Böen erzeugen, die den Pollen über zig Kilometer streuen.

Melbourne, Australien, ist eine Brutstätte für Gewitterasthma mit sieben Ausbrüchen seit 1984.

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Grundstein und seine Mitarbeiter untersuchten meteorologische Aufzeichnungen, um Gemeinsamkeiten zwischen den sieben Asthma-Ereignissen in Melbourne seit 1984 zu ermitteln. Alle fanden im November statt, als der Pollengehalt bereits hoch war - manchmal mehr als 100 Körner pro Kubikmeter Luft. Typischerweise waren mehrere Sturmzellen beteiligt. "Mehr Gewitter verbreiten mehr Pollen", sagt Grundstein. Und die böigen Seitenwinde mussten stark sein, aber nicht unbedingt extrem. "Windschäden sind nicht erforderlich", sagt Grundstein. "Pollen ist leicht."

Im vergangenen Jahr investierte die Regierung von Victoria 15, 6 Millionen US-Dollar in die Entwicklung ihres Warnsystems, das am 1. Oktober 2017 pünktlich zum Beginn der Gräserpollen-Saison in Betrieb genommen wurde. Es kombiniert Gewittervorhersagen des australischen Bureau of Meteorology mit Pollenzählungen, die von Ed Newbigin, einem Botaniker an der Universität von Melbourne, koordiniert wurden. Das Pollenüberwachungssystem basiert auf acht Zählstationen im ganzen Bundesstaat, die von antiken Luftpumpen mit britischer Technologie aus den 1950er Jahren angetrieben werden. "Wir zählen buchstäblich Pollenkörner", sagt Newbigin. Prognostiker kombinieren diese akribischen Beobachtungen mit Daten zu Temperatur, Luftfeuchtigkeit, Wind und satellitengestützter Grasbedeckung, um zukünftige Pollenwerte vorherzusagen.

Die Vorwarnung des Systems hilft Menschen, sich auf Ereignisse vorzubereiten, indem sie Zeit haben, Asthmamedikamente zu sammeln und Pläne zu schmieden, drinnen zu bleiben. Um die Prognosen von Victoria zu verfeinern, muss man jedoch die 3D-Struktur dieser Stürme besser verstehen, sagt Silver. Dies ist eine Herausforderung, da Asthmaereignisse nach einem Gewitter nur wenige Male pro Jahrzehnt auftreten. Grundstein lässt sich jedoch nicht abschrecken: Er plant eine mehrjährige Studie über Gewitterasthma in den USA.