Der blutige Kampf um das Eichhörnchen

In einem moosigen Wald an der Nordwestküste von Wales fährt Craig Shuttleworth von einer unbefestigten Straße ab und parkt seinen ramponierten Land Rover. Der große, drahtige Biologe springt über eine Steinmauer und überprüft eine Falle, in der ein graues Eichhörnchen ängstlich auf und ab geht. Shuttleworth kniet nieder, schiebt ruhig einen stabilen Plastiksack um die Tür der Falle und bläst in den Käfig. Das Eichhörnchen, das den menschlichen Geruch fürchtet, stürzt in die Tasche. Der Biologe rollt den Sack schnell auf, um das Tier zu immobilisieren. "Ich mache das nicht gerne", sagt er und nimmt einen schweren Stock in die Hand, der glatt getragen ist. "Aber sie gehören nicht hierher."

THWACK! THWACK! Das Knüppeln bricht dem Eichhörnchen den Kopf. Es ist ein weiteres Opfer in einem langen Krieg gegen eines der invasivsten Tiere der Welt, das Grauhörnchen aus dem Osten. In den 140 Jahren seit Einführung der Art aus Nordamerika hat sich das Grauhörnchen im größten Teil des Vereinigten Königreichs verbreitet. Unterwegs hat es das einheimische Eichhörnchen, das im Land als gefährdet gilt, ausgemustert.

Shuttleworth, ein Naturschutzbiologe des Red Squirrels Trust Wales, und andere Wissenschaftler scheinen endlich das Blatt zu wenden. Im Jahr 2015 erklärte der Trust die Isle of Anglesey, die durch eine enge Straße vom walisischen Festland getrennt war, dank eines Ausrottungsprojekts, das der 45-jährige Shuttleworth 18 Jahre lang dorthin führte, für grausam. In diesem Sommer wird das Keulen hier auf dem Festland ernsthaft beginnen. „Der Schutz von Eichhörnchen blüht auf, weil wir den Beweis haben, dass wir graue Eichhörnchen aus der Landschaft entfernen können“, sagt er.

Die Reichweite des Eichhörnchens erstreckt sich von Nordeuropa bis nach Asien. Besonders beliebt ist es jedoch im Vereinigten Königreich. Prinz Charles meint, es sollte ein nationales Maskottchen sein. Vielleicht liegt seine Popularität an Beatrix Potter, die 1903 ein Kinderbuch mit dem Titel Die Geschichte von Eichhörnchen-Nusskin im Lake District schrieb. Oder vielleicht sind es Erinnerungen an Tufty Fluffytail, ein Cartoon-Eichhörnchen, das Kindern jahrzehntelang die Verkehrssicherheit beigebracht hat. Was auch immer der Grund sein mag, die Briten sind in die Kreatur verliebt. "Die Menschen sind sehr stolz und leidenschaftlich für sie", sagt Zoe Davies, Ökologin an der University of Kent. "Es gibt eine Menge Aufregung und Entschlossenheit, das rote Eichhörnchen zu beschützen."

Im Vereinigten Königreich braucht die Art jede Hilfe, die sie bekommen kann. Graue Eichhörnchen übertreffen normalerweise nicht nur die Rottöne in Bezug auf Nahrung und Lebensraum, sondern sind auch mit einem tödlichen Virus namens Eichhörnchen infiziert. Graue Eichhörnchen sind immun, aber wenn die Roten es fangen, erliegen sie schnell der grausamen Krankheit. Es gibt keine verlässlichen Schätzungen der Gesamtpopulationen, aber Grautöne übersteigen wahrscheinlich die Rotzahl von 200 zu eins. In Schottland und Nordengland leben vielleicht 135.000 Rote, ein Bruchteil früherer Zahlen. Weiter im Süden leben einige Tausend Menschen hauptsächlich auf Inseln, die frei von grauen Eichhörnchen sind, wie Anglesey und die Isle of Wight. Naturschützer haben die nördlichen Zufluchtsorte trotz hartnäckiger Ablehnung durch Tierrechtsgruppen mit großen Tötungen verteidigt.

Doch selbst die leidenschaftlichsten Befürworter geben zu, dass Siege flüchtig sind. ohne ständige Gegenangriffe rücken graue Eichhörnchen unaufhaltsam vor. Einige Befürworter hoffen, dass die Erholung des Baummarders, eines Verwandten von Wieseln und Dachsen, die auf Graueichhörnchen jagen, die Roten langfristig entlasten könnte. Wissenschaftler warnen jedoch davor, dass vieles über das Wiederaufleben und die ökologischen Auswirkungen des Baummarders unbekannt bleibt.

Die Not der roten Eichhörnchen im Vereinigten Königreich ist eine warnende Geschichte für den Rest Europas. Das graue Eichhörnchen hat fast 2000 Quadratkilometer Nordwestitaliens besiedelt. Aufgrund von Klagen von Tierrechtsgruppen versäumt, haben Biologen dort die Chance verpasst, diese auszurotten, was den Grauen die Möglichkeit eröffnet, sich in Frankreich und der Schweiz auszubreiten und letztendlich rote Eichhörnchen in weiten Teilen ihres Verbreitungsgebiets zu vernichten. "Die wahre Lehre ist, dass es sehr schwer ist, diese invasive Art zu stoppen", sagt Colin Lawton, ein Säugetierökologe an der National University of Ireland in Galway. "Die Gelegenheit ist, sie früh zu fangen, bevor sie sich etablieren."

Graue Eichhörnchen haben erstmals 1876 in Großbritannien Fuß gefasst, als ein wohlhabender Seidenhersteller ein Paar auf seinem Anwesen in Cheshire freigab. Größer, kühner und leichter zu erkennen als die geheimen Eichhörnchen, bezauberten die Grauen aristokratische Sammler. Der mit Abstand leidenschaftlichste Enthusiast war der 11. Herzog von Bedford, Herbrand Russell. 1890 setzte er rund 65 Kilometer nordöstlich von London 10 auf seinem Anwesen frei. Er verteilte die Art auch, indem er Nachkommen verschenkte, darunter sechs Paare als Hochzeitsgeschenk an einen Freund, der sie aus seinem Schloss in Irland befreit hatte. (Alle irischen Grautöne stammen von diesen Eichhörnchen ab, wie genetische Studien gezeigt haben.)

Wissenschaft

Zu Beginn des 20. Jahrhunderts wussten die Biologen, dass die Populationen der grauen Eichhörnchen boomten. Und sie bemerkten bald Probleme: Die Grauen beschädigten junge Bäume, indem sie Rinde mit ihren Krallen abstreiften, Blumengärten ausgruben und Vogelnester plünderten. "Ich kenne mehr als einen patriotischen Engländer, der sich wegen der Anwesenheit seiner Eichhörnchen in seinem Garten gegen die gesamte amerikanische Nation verbittert hat", schrieb ein Ökologe 1931. 1937 verbot das britische Parlament die Einführung und den Besitz von Grau Eichhörnchen.

Noch früher warnten Wissenschaftler vor einem besorgniserregenden Phänomen: Wo Graue Eichhörnchen Kolonien gründeten, verschwanden rote Eichhörnchen früher oder später. Obwohl sie selten aggressiv gegenüber Eichhörnchen sind und als Züchter nicht so produktiv sind, scheinen sie besser für Laubwälder geeignet zu sein. Das liegt vor allem daran, dass Graue Eicheln verdauen können, eine Fähigkeit, die sie in den Eichenhickorywäldern im Osten Nordamerikas entwickelt haben. 1930 schlug ein Ökologe der Universität Oxford einen weiteren Grund für den Rückgang der Roten vor: Die Grauen könnten eine Krankheit übertragen.

Diese Vermutung war richtig. 1981 identifizierten die Forscher den Täter als Parapoxvirus (die Taxonomie ist nicht geklärt), und Experimente 20 Jahre später bestätigten, dass das Virus rote Eichhörnchen tötet, während es Grau spart. Grautöne können das Virus in Scheiße und aus Duftdrüsen ausscheiden, und Rottöne nehmen es auf irgendeine Weise auf, vielleicht durch ihre eigenen Duftdrüsen, wenn sie das Territorium markieren. Flöhe können das Virus auch verbreiten, was passieren kann, wenn Graue die Nester von roten Eichhörnchen untersuchen. Sobald das Virus in eine Population von Rottönen gerät, breitet es sich schnell aus.

Grauhörnchen haben in Nordamerika vermutlich eine Immunität entwickelt. Aber rote Eichhörnchen sind wehrlos. Das Virus verursacht Wunden, vor allem an den Ziffern und im Gesicht. Die Augenlider können mit Krusten vollständig überkrusten. Die meisten Eichhörnchen sterben innerhalb weniger Wochen und verwirren die Forscher. "Niemand versteht wirklich, warum es die Sterblichkeit verursacht", sagt Colin McInnes, Virologe am Moredun Research Institute in Penicuik. Eine Idee ist, dass kranke Eichhörnchen weder essen noch trinken können, aber einige tote Tiere als hydratisiert und genährt befunden wurden. Eine andere Theorie hinter dem Zusammenbruch der Population ist, dass lethargische, sensorisch benachteiligte Tiere ein leichtes Ziel für Füchse, Raubvögel und Raubvögel sein können
andere Raubtiere.

Was auch immer der Grund war, das Virus hat das Eichhörnchen dezimiert, sagt Peter Lurz, ein unabhängiger Biologe aus Randersacker, der seit mehr als 25 Jahren in Großbritannien rote und graue Eichhörnchen untersucht. Während die Roten untergehen, erobern graue Eichhörnchen schnell den Lebensraum. Wenn die Krankheit vorliegt, kann sich ihre Reichweite um bis zu 34 Quadratkilometer pro Jahr vergrößern - 25-mal schneller als bei gesunden Eichhörnchen, wie Lurz und Kollegen herausgefunden haben.

Squirrelpoxs grässliche Symptome verstärkten das öffentliche Mitgefühl für die Roten. "Siehst du das Tier, das du liebst, einen schrecklichen Tod sterben", sagt Lurz. Aber das einzige praktische Mittel - massenweise graue Eichhörnchen zu töten - stört Tierschützer. Einige stellen die Prämisse in Frage, dass Rotweine als einheimische Art mehr Schutz verdienen als Grauweine. Animal Aid, eine britische Tierrechtsorganisation, fügt hinzu, dass der Mensch selbst die Schuld daran trägt, dass die Lage der roten Eichhörnchen sich verschlechtert. Sie galten einst als Schädlinge, und um 1900 töteten Förster unzählige Menschen.

(Karte) A. Cuadra / Wissenschaft; (Daten) © Rettung der schottischen Eichhörnchen (2016) / © Scottish Wildlife Trust (2016) / Nordirland: National Biodiversity Network

Aber die Grauen sind jetzt die wahren Feinde. In den 1950er Jahren belastete eine staatliche Prämie die Bevölkerung kaum. Neuere Ausrottungsversuche, wie ein dreijähriges Experiment im Thetford Forest in Suffolk, konnten die Grautöne ebenfalls nicht zurückdrängen. Es kommt nicht darauf an, es zu versuchen. In Northumberland soll Rupert Mitford, der 6. Baron Redesdale, mehr als 23.000 graue Eichhörnchen auf seinem Anwesen und darüber hinaus getötet haben. Prince Charles hat auf seinen Grundstücken in Schottland und in Cornwall andauernde Keulungen, in denen er hofft, rote Eichhörnchen wieder einführen zu können. Um Erfolgschancen zu haben, braucht es mehr als Ausdauer. "Sie brauchen eine Situation, die vertretbar ist", sagt Chris Thomas, Ökologe an der Universität von York. »Wenn Sie nicht bis zum Ausschluss kontrollieren können, werfen Sie möglicherweise gutes Geld nach schlechtem.«

Der einzige Sieg gegen die Grauen war auf Anglesey. Die 714 Quadratkilometer große Insel ist ziemlich sicher, denn Eichhörnchen können sie nur erreichen, indem sie über Brücken huschen. Greys marschierten zum ersten Mal in den späten 1960er Jahren ein. Bis 1998 blieben nur etwa 40 rote Eichhörnchen übrig. Dann begann ein begeisterter 87-jähriger Naturschützer namens Esm Kirby eine Kampagne, um die Grautöne zu entfernen, und stellte Shuttleworth ein, der nicht lange von der Graduiertenschule abwesend war. Bis 2010 hatte das Team von Shuttleworth mehr als 6400 Grautöne gefangen und getötet. Im Zuge der Bevölkerungsverringerung ging die Virusprävalenz zurück, berichteten Shuttleworth und Kollegen 2014 in Biological Invasions. Das Team hat 2012 etwa ein Dutzend Grauhörnchen gefangen und nur eines im nächsten Sommer. »Es ist erstaunlich, was sie getan haben«, sagt Lawton. Die Roten sind dank der Umsiedlung aus den Zoos zurückgekehrt und zählen jetzt mindestens 700.

Der nächste Schritt ist die Verteidigung von Anglesey mit einer 165 Quadratkilometer großen Grauzone auf dem Festland. Die Finanzierung erfolgt durch Red Squirrels United, eine Dachorganisation von 32 Organisationen, die mehrere Millionen Pfund an Zuschüssen der Europäischen Union und des UK Heritage Lottery Fund erhalten. Anglesey ist nicht ihr einziger Angriffspunkt. Die Gruppe wird 1250 Freiwillige ausbilden, um Grautöne zu fangen und zu töten, auch im nördlichen englischen Kielder Forest, der viele Rotweine hat. Darüber hinaus strebt die Gruppe die Sicherung eines 128 Quadratkilometer großen Lebensraums für Eichhörnchen in Nordirland an.

Die mit Abstand größten Redouten befinden sich in Schottland und Nordengland, in denen die überwiegende Mehrheit der Bevölkerung lebt. In diesen Regionen dominieren Latschenkiefer, Sitka-Fichte und Waldkiefer, die eher roten als grauen Eichhörnchen ähneln. Die roten Eichhörnchen könnten auch von neuen Plantagen profitieren, die einst isolierte Waldstücke miteinander verbinden und so die genetische Vielfalt der Eichhörnchen stärken. Ein weiterer großer Vorteil für Schottland besteht darin, dass das Eichhörnchen-Virus erst 2005 dort ankam und die verheerenden Abstürze im Süden weitgehend verschont blieben.

Eine Zusammenarbeit mit dem Namen Saving Scotland's Red Squirrels (SSRS) in Edinburgh hat eine dreigliedrige Verteidigung. Der Scottish Wildlife Trust und die Umweltbehörden töten infizierte Grauhörnchen in Südschottland, um den Ausbruch von Viren einzudämmen. Zweitens arbeiten sie mit Landbesitzern zusammen, um die Grautöne in einer Hochlandlinie zu beseitigen und den Lebensraum nur für Rote im Norden zu verteidigen. Und die Region um Aberdeen, die nördlich der Hochlandgrenze die einzige Grauhörnchenpopulation aufweist, wird von Mitarbeitern und freiwilligen Trappern beschossen. In den 1970er Jahren wurden dort Grautöne freigesetzt, die sich noch nicht weit verbreitet haben, sodass eine Ausrottung möglich ist. „Es läuft gut, aber ich unterschätze die Herausforderungen nicht“, sagt Mel Tonkin, Projektmanager von SSRS.

Kiefernmarder wurden von den Britischen Inseln fast ausgerottet. Ihr Wiederaufleben könnte helfen, graue Eichhörnchen zu kontrollieren.

Kiefernmarder wurden von den Britischen Inseln fast ausgerottet. Ihr Wiederaufleben könnte helfen, graue Eichhörnchen zu kontrollieren.

© Paul Gadd / Alamy Stock Foto

Mit der Rückkehr des Baummarders ist eine unerwartete gute Nachricht eingetroffen. Dieser katzengroße Räuber, der wegen seiner Vorliebe für Hühner und Fasane der Feind der Bauern und Wildhüter ist, wurde im 20. Jahrhundert fast ausgerottet. Nachdem die Art 1988 vollen Rechtsschutz erhalten hatte, begann sie sich zu erholen, und mehrere Tausend Baummarder durchstreifen jetzt das Hochland. Im Jahr 2007 stellten schottische Förster in der Nähe von Perth fest, dass Grauhörnchen an Orten, an denen Baummarder auftauchten, seltener vorkommen. Landwirte im irischen Mittelland stellten einen ähnlichen Trend fest. Lawton und sein ehemaliger Ph.D. Die Studentin Emma Sheehy beschrieb im März 2014 den ersten bekannten Absturz invasiver Grauhörnchen in Biodiversity and Conservation.

Laut Lawton erholen sich rote Eichhörnchen an den Orten, an denen die Grautöne verschwunden sind, schnell. "Es gibt mir Vertrauen, dass das rote Eichhörnchen eine Zukunft hat." Eine Erklärung für das Muster: Graue Eichhörnchen könnten für Marder leichter zu fangen sein. Sie jagen meist am Boden, wo Grautöne nach Buchen- und Eicheln suchen. Rote neigen dazu, in Bäumen zu bleiben und Zapfen zu knabbern.

Um die Zahl der Raubtiere zu erhöhen, hat der Vincent Wildlife Trust in Wales 20 Marder freigelassen. Die Tiere scheinen zu gedeihen; Im vergangenen Monat haben Forscher fünf Kits entdeckt. Der Trust plant, im Herbst weitere 20 Erwachsene freizulassen. Es ist unklar, wie viele Baummarder benötigt werden, um die grauen Eichhörnchen dauerhaft in Schach zu halten, oder ob sie am Ende die Rottöne verwüsten, wenn die grauen Eichhörnchen schwinden. Und Verfechter von Eichhörnchen befürchten, dass der Baummarder eine falsche Hoffnung sein könnte, und versprechen eine kostenlose und unumstrittene Lösung, die Geld für das Keulen bedrohen könnte. Lawton stimmt zu: "Die eigentliche Sorge ist, dass alle zurücktreten und davon ausgehen, dass alles in Ordnung ist."

Die Grauhörnchenbekämpfung bleibt vorerst in menschlicher Hand. Für Shuttleworth bedeutet dies, dass die Suche nach Eindringlingen in den Wäldern länger dauert. Er läuft mit einem blutigen Sack über der Schulter eine Feldstraße entlang, erreicht seinen Land Rover und wirft mehrere pelzige Kadaver auf einen Haufen Fallen im Rücken. Er hatte einen produktiven Tag, weiß aber, dass die Dutzenden anderer Fallen, die er aufgestellt hat, bald weitere Opfer fordern werden. "Es ist wie der Kampf gegen die Untoten", sagt er. "Sie kommen einfach weiter."

Von diesem Aussichtspunkt auf dem Festland aus kann man die mittelalterliche Burg von Anglesey über die Menai-Straße sehen, die von Edward I. erbaut wurde, um die Waliser zu erobern. Eichhörnchen haben jetzt den Lauf des Waldes in der Nähe der Ruinen. "Ich mag die Idee, dass meine Kinder die Möglichkeit haben, diese Kreaturen zu sehen."
Shuttleworth sagt. "Wir werden sie nicht aufgeben." Die Chancen stehen schlecht, aber er ist entschlossen, die grauen Invasoren zu töten und das Inselschutzgebiet zu schützen.