Die meisten Arten, die heute verschwinden, hinterlassen keine Spuren im Fossilienbestand

In Millionen von Jahren könnten Paläontologen in die Erde graben und Fossilien aus unserer Zeit entdecken. Sie können, wie Wissenschaftler heute, eine Chronologie dessen erstellen, was vor ihnen lag, und dabei beobachten, wie frühere Arten ein- und später wieder ausgingen. Heutzutage treibt der Mensch Arten fortwährend zum Aussterben - Schätzungen zufolge sind in den letzten 100 Jahren fast 500 Wirbeltierarten ausgestorben -, können diese zukünftigen Wissenschaftler dies jedoch beurteilen? Neue Forschungen legen nahe, dass es möglicherweise nicht einfach ist: Nur ein kleiner Teil dieser vom Menschen verursachten Ausrottungen hinterlässt fossile Spuren - und die am stärksten bedrohten Arten sind diejenigen, die für die Nachwelt am wenigsten erhalten bleiben.

Die Geschichte des Lebens auf der Erde wird von den sogenannten "Big Five" -Massenaussterben unterbrochen, einer Gruppe, die das Aussterben der Kreidezeit-Tertiär-Dinosaurier und einige andere, noch schwerwiegendere Ereignisse umfasst. Viele Wissenschaftler wollen jetzt eine sechste hinzufügen: die, die Menschen heute auf der ganzen Welt verursachen. Es ist jedoch schwer einzuschätzen, wie schwer die derzeitige Aussterbenkrise ist, verglichen mit anderen in der manchmal turbulenten Geschichte der Erde. Moderne Ausrottungen werden dokumentiert, manchmal in Echtzeit. Die Big Five werden jedoch nur anhand des Fossilienbestands gemessen, einer Geschichte jener Arten, die im Laufe der Zeit von Sedimenten begraben und konserviert wurden.

Roy Plotnick, Paläontologe an der University of Illinois in Chicago und Hauptautor der Studie, denkt deshalb über weit entfernte Szenarien nach, an denen zukünftige Paläontologen beteiligt sind. "Wir müssen uns die Ausrottung der Neuzeit wirklich so ansehen, als ob sie bereits im Fossilienbestand wäre, um einen Vergleich anstellen zu können", sagt er. Deshalb suchten er und seine Kollegen in fossilen Datenbanken nach modernen Säugetierarten - sowohl nach Arten, die vom Aussterben bedroht sind, als auch nach solchen, die nicht sehen können, wie viele moderne Aussterben nur mit Hilfe von Fossilien nachweisbar wären.

Der Mensch hat nur für 9% der weltweit bedrohten modernen Säugetierarten Fossilien nachgewiesen, berichtet das Team diesen Monat in Ecology Letters. Nicht bedrohte Säugetiere kommen mit etwa 20% doppelt so häufig in fossilen Datenbanken vor. Diese Voreingenommenheit könnte unser Verständnis des Aussterbens der Antike verzerren, sagt Plotnick. Die Arten, die am wahrscheinlichsten aussterben, scheinen auch diejenigen zu sein, die selten eine Spur hinterlassen. Ein möglicher Grund für diese Verzerrung ist, so das Team, dass kleinere Arten weniger wahrscheinlich im Fossilienbestand auftauchen, als solche mit kleineren Verbreitungsgebieten. Winzige Arten schaffen es mit geringerer Wahrscheinlichkeit durch die Sedimentationsprozesse, die zu Fossilien werden, und Arten mit kleinen Verbreitungsgebieten leben mit geringerer Wahrscheinlichkeit an den Orten, an denen diese Prozesse stattfinden. Das Aussterben dieser Arten würde dann im Fossilienbestand fehlen, sodass zukünftige Paläontologen die Anzahl der Aussterben, die derzeit vorkommen, unterschätzen.

"Dies bringt uns dem Vergleich von Äpfeln zu Äpfeln näher" zwischen Vergangenheit und Gegenwart, sagt Anthony Barnosky, Paläobiologe an der University of California (UC) in Berkeley. Er lobt auch den Fokus des Teams auf Säugetiere. Angesichts der Tatsache, dass ein Großteil des Wissens über die Ausrottung der Big Five von wirbellosen Meerestieren stammt, scheinen Säugetiere eine seltsame Wahl zu sein. Aber dank ihrer oft niedlichen und verschwommenen Natur ziehen sie viele Studien an, sodass die Wissenschaftler viel besser wissen, welche davon bedroht sind. "In diesem Fall kann man den modernen Datensatz wirklich mit dem fossilen Datensatz abgleichen", sagt Barnosky. Er warnt jedoch davor, dass die Ergebnisse der Autoren variieren können, je nachdem, wo sie die Grenze zwischen "bedrohten" und "nicht bedrohten" Säugetieren ziehen, basierend auf Kategorien in der Roten Liste der bedrohten Arten der Internationalen Union zur Erhaltung der Natur.

Seth Finnegan, ein Paläobiologe an der UC Berkeley, ist nicht überrascht, dass der Fossilienbestand voreingenommen ist. "Sie haben es tatsächlich quantifiziert", sagt er. "Und um zu zeigen, dass der Effekt potenziell sehr groß ist."

Wenn also die Geschichte der Erde von unsichtbaren Aussterben bedroht ist, bedeutet dies, dass die Auswirkungen des Menschen auf die Artenvielfalt vielleicht doch nicht so schlimm sind? Nicht so, sagt Barnosky: "Dies bedeutet keineswegs, dass wir nicht in einer Aussterbungskrise sind." Und Plotnick stimmt zu. Das Aussterben, das jetzt geschieht, ist anders als alles, was in der Vergangenheit passiert ist - nicht nur in Bezug auf die Anzahl der Arten, die aussterben, sondern auch in Bezug auf die Art und Weise, wie es geschieht: Es wird von nur einer Art getrieben.